Aurora polar, Snaefellsnes, Islandia

Según una leyenda nórdica, las auroras boreales (de Aurora, diosa romana del alba) son el reflejo del sol en las armaduras y los escudos de las valkirias, vírgenes guerreras al servicio de Odín. Hoy la explicación es más científica, aunque no por ello está exenta de belleza y misterio.
En el núcleo del Sol la temperatura y la presión son tan elevadas (15,7 millones kelvin y unos 25 billones de kPa, o 250.000 millones de atmósferas terrestres) que consiguen vencer la fuerza electrostática de los átomos, y como consecuencia el hidrógeno se fusiona en helio. En este proceso cuatro núcleos de hidrógeno (protones) se unen para formar un núcleo de helio, lo que genera enormes cantidades de energía en forma de protones, positrones, electrones, neutrinos y rayos gamma.
El plasma (gas con carga eléctrica) más caliente aflora hacia la superficie del Sol y el más frío se hunde, formando células de convección que generan potentes campos magnéticos. En algunos puntos estas bolsas de plasma atraviesan la corona solar (atmósfera exterior), donde la elevada temperatura, superior a 1.000.000 kelvin, consigue arrancar los electrones de todos los elementos excepto de los más pesados, como el hierro y el calcio.
Millones de toneladas de partículas atómicas (el viento solar) salen disparadas hacia el espacio a velocidades de entre 300 y 800 km/segundo, y unos tres días después impactan con la magnetosfera de la Tierra, que los desvía hacia el espacio exterior. Pero una pequeña parte penetra en la termosfera y colisiona con átomos y moléculas de oxígeno y nitrógeno a diferentes alturas, entre 60 y 500 km por encima de la superficie. La carga eléctrica de las partículas solares se transfiere al oxígeno y al nitrógeno, que generan luz durante 0,5 – 1 segundo, lo que explica el lento baile de las auroras polares.

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